Pilateksen kuntoilun muotona sai alkunsa 1900-luvun alkupuolella, kun Saksalainen kuntoilunopettaja Joseph Pilates kiinnostui mielen kyvystä kontrolloida lihaksia, ja hän kehitti New Yorkin studiossaan Contrology menetelmän, jonka nimi muuttui myöhemmin sen kehittäjän mukaan Pilates metodiksi. Menetelmän peruspilareina olivat syvät lihakset jotka tukevat selkärankaa, hengityksen hallinta, ja selkärangan oikea asento eri liikkeiden aikana. Paikalliset tanssi ja esiintyjä joukot ottivat pian Contrology harjoituksen omakseen, ja se alkoi myös osoittamaan hyödyllisyytensä tanssijoiden kuntoutuksessa. Balettitanssijoiden perässä studiolle etsiytyivät yläluokkaiset naiset, ja tämän innoittamana Joseph Pilates julkaisi useita kirjoja metodistaan.

Pilateksen hyödyt

Pilateksen perusperiaatteena on vartalon täysivaltainen vahvistaminen, mutta huomattavan paljon huomiota kiinnitetään selkärankaa tukevien syvien lihasten muokkaamiseen. Liikkeet ovat usein pieniä, ja niiden toistosarjat pitkiä. Liikkeitä tehostetaan hengityksen rytmittämisellä niiden mukaan, ja liikesarjoille löytyy yleensä vaihtoehtoja, riippuen siitä onko niiden tekijä aloittelija vaiko kokeneempi pilateksen harrastaja. Pilates tunnin aikana kehon lihaksia myös venytetään, ja sen on todettu auttavan alaselänkipuihin. Usein pilates tunnin aikana ei välttämättä edes huomaa urheilevansa liikkeiden pienuuden vuoksi, mutta pidempiaikaisen harjoituksen myötä tulokset alkavat tuntumaan ja näkymään.

Fysioterapeutit käyttävät usein kliinistä pilatesta apuna urheiluvammojen hoitamisessa, ja nämä sessiot keskittyvät hyvin pitkälle vartalon tietyn osa-alueen kuntouttamiseen, ennemmin kuin täysivaltaiseen vahvistamiseen. Pilates puristit ajattelevat tämän muodon unohtavan täysin klassisen pilateksen perusperiaatteet, joiden mukaan koko vartalon tulee tukea vaurioitunutta osaa. Perinteisiä pilates liikkeitä on 34, mutta koska suurin osa näistä liikkeistä vaatii jo valmiiksi hyvää syvälihasten vahvuutta, useilla tunneilla näistä liikkeistä tehdään helpotettuja versioita. Uusien biomekaanisten löytöjen myötä useat pilates kouluttajat ovat myös alkaneet kehittämään omia liikesarjojaan, ja sitä kautta metodejaan.

Pilates tyylit

Kuntoilu mielessä pilatesta harjoitetaan eri muodoissa, joista kaikille löytyy yleensä tasotunteja aloittelijasta kokeneempaan konkariin. Lattialla harrastettava matto pilates on monelle lajin lähestyttävin muoto. Matto tunnit tapahtuvat usein ryhmissä, ja maton lisäksi apuna saatetaan käyttää pilates remmejä, palloja, vastustuskuminauhoja, tai jooga tiiliä, mutta suurin osa liikkeistä perustuu vartalon painon luomaan vastukseen. Liikkeet ovat pieniä, ja tunnin aikana ei välttämättä joudu edes hikoilemaan.

Nämä tunnit ovat usein suhteellisen halpoja, ja helppoja järjestää missä tahansa. Matto pilatesta jonkun aikaa tunneilla kokeillut voi myös helposti alkaa harjoittaa lajia kotonaan, sillä kun liikkeet on oppinut kerran, niiden toisto on helppo. Harjoittamiseen ei myöskään tarvita suurta määrää tilaa.

Hieman vaativampi pilateksen muoto on reformers pilates, jota harjoitetaan varta vasten kehitetyllä reformers laitteella, joka perustuu Joseph Pilateksen alkuperäiseen Contrology laitteeseen. Laitteessa on puurungon päällä liikkuva istuin levy, ja useita köysiä joiden vastusta voi säätää helposti. Tämä laite kohotta liikesarjojen ja venytysten tehokkuutta, ja alunperin sitä käytettiin harjoittajien kuntouttamiseen pisteeseen jossa he kykenivät tekemään matto pilates liikkeitä helposti. Nykypäivänä reformers pilates on kehittynyt kuitenkin omaksi lajikseen, ja se on usein matto pilatesta dynaamisempaa ja vaativampaa. Laitteella tapahtuvissa harjoituksissa säärien ja käsien lihakset saavat usein myös kovasti työtä, joten saadut tulokset ovat nopeampia ja näyttävämpiä kuin matto pilateksen kautta. Reformer pilates tunnit ovat usein pienempiä ja hintavampia, laitekustannuksista johtuen.

Perinteisten pilates menetelmien lisäksi uusia kehitetään jatkuvasti markkinarakoja täyttämään. Hydropilatesta harrastetaan vedessä, jossa elementin antama lisävastus tekee osasta liikkeistä vaativampia, ja osasta helpompia. Equipilates taas on suunnattu ratsastajille, ja sen liikesarjat suunniteltu lajin harrastajien tarpeita silmällä pitäen. Pilates liikkeitä yhdistämällä muihin lajeihin on luotu myös yogilates, joka ottaa käyttöönsä joogan ja pilateksen parhaat puolet, sekä piloxing, nyrkkeilyn ja pilateksen yhdistelmä.